Derfor har New Horizons så dårlig tid ved Pluto

Videoen over er en kjapp presentasjon av passasjen om 29 dager, presentert av to av prosjektforskerne. Det mest slående ved presentasjonen er hvor kort tid “New Horizons”-teamet har på seg. Høyoppløselige bilder og målinger nær planeten vil bli tatt fra tre timer før passasjen og noen timer etter. Etter ni og et halvt år år i rommet varer passasjen ikke mer enn fem-seks timer!

Årsaken til hastverket er at sonden ikke kan bremse ned ved Pluto er at den i utgangspunktet fikk høy fart for å komme fortere frem. Etter oppskytningen i 2006 hadde sonden en hastighet på nesten 60 000 km/t, som er rekord for et menneskeskapt objekt. Da den noen år senere passerte Jupiter på vei utover , fikk den “drahjelp” av kjempeplanetens gravitasjon og økte farten ytterligere.

Når New Horizons flyr forbi den 14. juli, er hastigheten i forhold til Pluto-systemet fremdeles nesten 50 000 km/t. Skulle man bremse sonden ned såpass at Plutos svake tyngekraft kunne fange den inn, måtte man frakte rundt tusen ganger mer brennstoff enn det som er ombord nå. Teknisk mulig, men helt hinsides bevilgningene NASA fikk til prosjektet.

Å kunne sirkle rundt Pluto og månene i måneder og år (Cassini-sonden har nå kretset rundt Saturn i 11 år!) hadde vært å foretrekke. Men aldri så galt at det ikke er godt for noe. Den høye hastigheten gjør at New Horizons vil kunne nå fram til andre objekter lengre ute enn Pluto før kjernekraftbatteriet tar kvelden. Ferden er altså ikke ferdig den 14. juli – den har bare såvidt begynt!

Dette innlegget ble publisert i plutovake. Bokmerk permalenken.